Capítulo XI : La persistencia de la memoria

En el cosmos existen incontables estrellas y planetas más jóvenes y más viejos que nuestro sistema solar. Aunque por ahora no podamos estar seguros de ello, los mismos procesos que provocaron la evolución de la vida y de la inteligencia en la Tierra tendrían que estar actuando en todo el Cosmos.

Es posible que sólo en la galaxia Vía Láctea haya un millón de mundos habitados por seres muy diferentes de nosotros y mucho más avanzados. Saber muchas cosas no es lo mismo que ser inteligente; laInteligencia no es solamente información, sino también juicio, la manera de coordinar y hacer uso de la información. A pesar de todo, la cantidad de información a la que tenemos acceso es un índice de nuestra inteligencia. La medida, la unidad de información, es algo llamado bit (dígito binario). Es una respuesta sí o No a una pregunta no ambigua. Para determinar si una lámpara está encendida o apagada se necesita un único bit de información.Para designar una de las veintiséis letras del alfabeto latino se necesitan cinco bits (25 = 2 × 2 × 2 × 2 × 2 = 32, que es más que 26). El contenido de información verbal de este libro es algo inferior a diez millones de bits, 107. El número total de bits que caracteriza un programa de televisión de una hora de duración es deunos 1012. La información en forma de palabras e imágenes de los diferentes libros de todas las bibliotecas de la Tierra es de unos 1016 o 1011 bits. 1 No hay duda que mucha de esta información es redundante. Una cifra así calibra de modo basto lo que los hombres saben. Pero en otros lugares, en otros mundos, donde la vida ha evolucionado miles de millones de años antes que en la Tierra, quizás sepan 1020 bits o 1030, y no más información, sino una información significativamente distinta.

Consideremos un planeta raro entre estos millones de mundos habitados por inteligencias avanzadas, el único de su sistema con un océano superficial de agua líquida. En este rico medio ambiente acuático, viven muchos seres relativamente inteligentes: algunos con ocho apéndices para coger cosas, otros que se comunican entre sí actuando sobre un intrincado sistema de manchas brillantes y oscuras en sus cuerpos; incluso pequeños e inteligentes seres de tierra firme que hacen breves incursiones por el océano en naves de madera o de metal. Pero nosotros buscamos a las inteligencias dominantes, a los seres más maravillosos del planeta, los dueños sensibles y graciosos del océano profundo, a las grandes ballenas.

La biblioteca genética del virus T7. Este hilo corto de ADN contiene unos veinte genes con todo lo que este organismo ha de saber para invadir una bacteria y apoderarse totalmente de la célula huésped. La información, escrita en lenguaje de ADN a través de la secuencia de nucleótidos, incluye instrucciones para duplicar sus instrucciones de ADN y su cabeza y cola proteínica, y para hacer uso de la maquinaria química de la bacteria atacada. La célula bacterial deja de ser una fábrica para hacer más bacterias y se convierte en una fábrica para hacer más T7. (De la obra DNA Replication de Arthur Komberg, W. H. Freeman and Company, 1980. © 1980.)

La biblioteca genética del virus T7. Este hilo corto de ADN contiene unos veinte genes con todo lo que este organismo ha de saber para invadir una bacteria y apoderarse totalmente de la célula huésped. La información, escrita en lenguaje de ADN a través de la secuencia de nucleótidos, incluye instrucciones para duplicar sus instrucciones de ADN y su cabeza y cola proteínica, y para hacer uso de la maquinaria química de la bacteria atacada. La célula bacterial deja de ser una fábrica para hacer más bacterias y se convierte en una fábrica para hacer más T7. (De la obra DNA Replication de Arthur Komberg, W. H. Freeman and Company, 1980. © 1980.)

Una ballena para poder vivir ha de saber hacer muchas cosas. Este conocimiento está almacenado en sus genes y en sus cerebros. La información genética explica cómo convertir el plancton en grasa de ballena, o cómo aguantar la respiración en una zambullida que la lleva a un kilómetro por debajo de la superficie. La información en los cerebros, la información aprendida incluye, por ejemplo, quién es tu madre, o el significado de la canción que estás escuchando ahora. La ballena, como todos los demás animales de la Tierra, tiene una biblioteca de genes y una biblioteca de cerebro.

La información almacenada en la doble hélice del ADN de una ballena o de un hombre o de cualquier otra bestia o planta de la Tierra está escrita en un lenguaje de cuatro letras: los cuatro tipos distintos de nucleótidos, los componentes moleculares que forman el ADN. ¿Cuántos bits de información contiene el material hereditario de formas de vida distintas? ¿Cuántas respuestas sí/no a las diversas preguntas biológicas están escritas en el lenguaje de la vida? Un virus necesita unos 10 000 bits, equivalentes aproximadamente a la cantidad de información de esta página. Pero la información víricaes simple, extraordinariamente compacta y eficiente. Para leerla hay que prestar mucha atención. Son las instrucciones que necesita para infectar otros organismos y para reproducirse: las únicas cosas que los virus son capaces de hacer.

Una bacteria utiliza aproximadamente un millón de bits de información, unas cien páginas impresas. Las bacterias tienen que hacer bastantes más cosas que los virus. Al contrario que los virus no son parásitas completas. Las bacterias tienen que ganarse la vida. Y una ameba unicelular que nada libremente es mucho más sofisticado; tiene unos cuatrocientos millones de bits en su ADN, y se precisarían unos ochenta volúmenes de quinientas páginas para hacer otra ameba.

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